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立方体卫星将自主清理太空垃圾

作者: 张梦然 来源:科技日报
2019-04-29 08:21 

原标题:立方体卫星将自主清理太空垃圾

据美国太空网近日消息,一种小型航天器将可在人类与太空垃圾的斗争中发挥巨大作用——美国工程师团队目前正在研发名为OSCaR的立方体卫星,其能以低廉的成本搜寻和收集轨道上最危险的碎片,而且几乎不需要地面人员的指导。

太空垃圾是一些零零碎碎的、围绕地球轨道的无用人造物体,也称轨道碎片。它们小到人造卫星碎片、漆片、粉尘,大到一整片飞船的残骸。我们的近地轨道目前就像是拥挤的交通要塞,而且还没有“警察”疏导。更严重的是,这些垃圾的速度非常快——可达17500英里/小时(28200公里/小时),即使是最小的一块也可能会造成巨大损害,致使地球轨道上的大片区域荒废。

正在开发OSCaR的立方体卫星意为“废弃航天器捕获和移除器”,尺寸约30厘米长、10厘米宽,内置导航和通信设备、动力推进和热力控制系统,以及4个发射网炮管,可以利用机载网络和缆绳,搜寻和收集碎片。

按计划,OSCaR卫星今年将进行地面测试。团队预计将派出一个OSCaR卫星小队,共同清除大量残骸。该卫星将会自主完成任务,几乎不需要控制人员参与,并在完成任务之后5年内脱离轨道。

团队负责人、纽约伦斯勒理工学院机械航空航天和核工程教授库尔特·安德森表示,他们会告诉这些卫星应该做什么,然后只需要去相信它们。而这正是该项目非常困难的原因——他们是在一个立方体卫星的平台上,去做一件本应由一颗巨大而昂贵的卫星该做的事情。

上世纪60年代初以来,太空垃圾的数量开始呈指数级增长。据欧洲航天局的最新估计,目前地球轨道上有近1.29亿块碎片,其中约有3.4万块至少10厘米宽。在2009年,一颗废弃的俄罗斯卫星与美国商业卫星相撞就制造了2000多个碎片。

总编辑圈点

与地面上的垃圾不同,太空垃圾以杀伤力惊人著称。假如人类探索太空的壮举要伴随无处不在的太空垃圾,那简直无异于在枪林弹雨中前行。因此,治理正在急速增长的太空垃圾迫在眉睫。一方面,太空发射不能太短视,即只忙着向太空发射大大小小的卫星、飞船,却完全不考虑它们可能产生的太空垃圾;另一方面,积极探索高效、低廉处理太空垃圾的尖端技术,是解决问题的重要途径。(记者张梦然)

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